Menu

Succesvol algen kweken in een koud klimaat

Geschreven op 13 april 2018.
Vandaag is 90% van de organische chemicaliën gebaseerd op fossiele grondstoffen en dus niet op hernieuwbare. In de EU importeren we 70% van de proteïnen. Er is dus een alternatief nodig. Het Europese project IDEA (Implementation & Development of Economically viable Algae-based value chains). zoekt dat alternatief in het kweken van algen. Het Franse Algae Natural Food, het Duitse Mial en het Belgische Gova zien elk op hun manier toekomst in de algenteelt.
 
 

Francis Kurz: algenpionier. 

 
Francis Kurz teelt in Frankrijk algen voor menselijke consumptie. Hij richtte hiervoor in 2014 het bedrijf Algae Natural Food op. Hij is erg ambitieus en wil microalgen produceren op industriële schaal: “Momenteel werken wij met 16 personen op een oppervlakte van 1,3 hectare, verspreid over 3 locaties. We installeren nu het eerste industriële prototype. Als dat goed werkt, ligt de weg open. Dankzij een samenwerking met de multinational Cargill hebben we uitzicht op 40 hectare productieoppervlakte, niet alleen in Frankrijk maar ook in Zwitserland, Canada, Australië en Hongkong.” Maar voor het zover is, moet er nog veel gebeuren.
 
“In eerste instantie hebben wij nood aan een kwaliteitsvol product. We werden in Frankrijk al eens geconfronteerd met spirulina van slechte kwaliteit. Dat moeten we counteren door een consequent kwaliteitsvol product te leveren. Daarnaast zijn algen momenteel een duur product. Ze bevatten een overvloed aan proteïnen en vitamines, die voor veel markten interessant kunnen zijn, maar vanwege hun hoge prijs – gecombineerd met een beperkte productie – beschouwen veel eindgebruikers algen momenteel nog niet als een mogelijk alternatief.”
Algae Natural Food wordt ook binnen het bedrijf zelf met uitdagingen geconfronteerd. “We zijn hard op zoek naar mensen met de juiste opleiding, maar het is nagenoeg onmogelijk om iemand te vinden met veel kennis over de industriële productie van microalgen. Nu schakelen we vooral wetenschappers in. Behalve de juiste mensen, zijn ook financiers moeilijk te vinden. Die willen namelijk garanties en deze sector is nog volop in opbouw. Daarom sluiten we ons zo enthousiast aan bij het Europese IDEA-project. Ik geloof er heel sterk in dat we onze competenties verder kunnen uitbouwen en onze kennis kunnen vergroten door deel uit te maken van zo’n internationale groepering.”
 

Algen zonder stank

Het Antwerpse Gova is ook aangesloten bij IDEA, maar dan als associated partner. Deze partner neemt dus vooral uit interesse deel en werkt niet inhoudelijk mee aan het onderzoek. “Wij willen algen aankopen”, vertelt Patrick Gonry van Gova. Het bedrijf is dus minder geïnteresseerd in het proces van kweken, oogsten, bewaren en verwerken van algen, maar vooral in het eindproduct. En dat eindproduct laat nu vaak nog te wensen over. “Gova maakt verzorgings- en cosmeticaproducten. Die zij heel gevoelig aan kleur en geur en algen stinken nu eenmaal. Ik weet dat VITO al testen gedaan heeft en dat het mogelijk is om de onaangename geur te verwijderen. Wij hopen dat de producenten op die weg voortgaan, zodat ze een alg kunnen leveren die voor ons bruikbaar is.”
Gova wil met algen een grondstof maken voor de cosmetica, want Patrick weet dat ze daarvoor uitermate geschikt zijn: “Algenextracten worden steeds meer gebruikt omdat ze duurzaam zijn. Ze bevatten net dat wat belangrijk is voor de huid. Denk aan stoffen als caroteen, vitamine C en omega 6. Die worden nu uit planten gehaald, maar dat is natuurlijk niet duurzaam. Onze producten moeten deze stoffen bevatten en bij voorkeur ook duurzaam zijn. Wij zien de algenkwekerij als een interessante mogelijkheid, maar momenteel ontbreekt het ons aan leveranciers. Een bijkomende moeilijkheid is dat wij geen ruwe algen kunnen gebruiken. Het product moet eerst gezuiverd worden, want de chlorofyl – die de algen een groene kleur geeft – moet eruit. Die kleur is niet altijd gewenst en bovendien wordt ze na een tijdje bruin. Dat is zeker niet bruikbaar voor onze producen.”
Het is overigens niet de eerste keer dat Gova zou werken met producten van onze plaatselijke landbouw. De inuline die het bedrijf nodig heeft, halen ze bij de Tiense Suikerrafinaderij. 
 

Lokaal en organisch

 
Ook het Duitse bedrijf Mial is een associated partner van het IDEA-project. Mial houdt zich bezig met de kweek van algen voor de voedselketen. Hun unieke verkoopargument is dat de organische productie volledig in Duitsland gebeurt. Theodor Fahrendorf van Mial licht toe: “Momenteel produceren we organisch gecertifieerde chlorella, maar we willen ook andere algensoorten telen die geschikt zijn voor een koud klimaat. De handel vraagt vijf à tien keer meer algen dan wij nu kunnen leveren. In eerste instantie moeten we dus voldoende algen telen.”
Mial wil zich linken aan het IDEA-project voor inzicht in de algensoorten die geschikt zijn voor de teelt in Noordwest-Europa. “We willen het hele jaar door een stabiele productie. Daarvoor zijn we dus op zoek naar andere ‘koude’ algen. Vooral in de winter en vroege lente moeten we onze productie verbeteren. In tweede instantie willen we de markt verkennen voor hoogwaardige eindproducten. In het wilde weg telen werkt niet. We moeten een product leveren waar vraag naar is.”
 

Alternatief voor voeding, veevoeder en verzorgingsproducten

 
Doordat ze erg snel groeien en slechts een kleine landoppervlakte nodig hebben, lijken algen een verhaal met toekomst. Het Europese IDEA-project gelooft er sterk in, maar er is nog een lange weg te gaan. IDEA richt zich op de volledige waardeketen van de algenproductie. Momenteel bestaan de stappen al wel afzonderlijk, maar er is nog geen volledige keten die op industriële schaal en continu de aanvoer van kwaliteitsvolle algen kan garanderen.
IDEA zal zich bezighouden met het telen en oogsten van diverse algentypes, het hele jaar rond. Het project bestudeert ook hoe water hergebruikt kan worden om deze teelt ecologisch en economisch rendabeler te maken. Wie weet levert de algenteelt in de nabije toekomst al nieuwe kansen op voor onze land- en tuinbouw.
 

INFORMATIE 

Op www.nweurope.eu/idea vind je meer informatie over de werkpakketten en doelstellingen van IDEA.

Francis Kurz